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[[Archivo:Shower detection.png|thumb|300px|Representación de los distintos detectores de rayos cósmicos]]
 
Los '''rayos cósmicos''', también llamados '''radiación cósmica''', son [[partícula subatómica|partículas subatómicas]] procedentes del [[espacio exterior]] cuya energía, debido a su gran velocidad, es muy elevada: cercana a la [[velocidad de la luz]]. Se descubrieron cuando se comprobó que la [[conductividad eléctrica]] de la [[atmósfera terrestre]] se debe a [[ionización]] causada por radiaciones de alta energía.
 
En 1911, [[Victor Franz Hess]], físico austríaco, demostró que la [[ionización]] atmosférica aumenta proporcionalmente a la [[altitud]]. Concluyó que la radiación debía proceder del [[espacio exterior]].
Hess recibió el [[Premio Nobel de física]] en 1936, por su descubrimiento.<ref>
{{cita web|url=http://nobelprize.org/nobel_prizes/physics/laureates/1936/index.html|título=The Nobel Prize in Physics 1936|fechaacceso=11 de febrero de 2010|autor=V.F. Hess|año=1936|editorial=[[The Nobel Foundation]]}}</ref><ref>
{{cita web|url=http://nobelprize.org/nobel_prizes/physics/laureates/1936/index.html|título=Unsolved Problems in Physics: Tasks for the Immediate Future in Cosmic Ray Studies|fechaacceso=11 de febrero de 2010|autor=V.F. Hess|año=1936|obra=Nobel Lectures|editorial=[[The Nobel Foundation]]}}</ref>
 
El vuelo del globo de Hess tuvo lugar el 7 de agosto de 1912. Exactamente 100 años después, el 7 de agosto de 2012, el vehículo [[Mars Science Laboratory]] midió los niveles de radiación ionizante por vez primera en otro planeta por medio de su [[Detector de Medida de Radiación]] ([[RAD]], por las siglas en inglés de [[Radiation Assessment Detector]]).
== Dosis Típicas ==
* La dosis normal debida a la radiactividad ambiente en la Tierra es de media 2.4 mSv por año, con diferencias apreciables entre países. A nivel del mar la contribución de los rayos cósmicos es de aproximadamente 0.3 mSv.
* Las dosis de radiación recibidas durante una radiografía médica van desde 0.1 a varias decenas de mSv, dependiendo del tipo de radiografía. Son niveles altos, por ello se usa protección.  Ahora tenemos también el problema de la radiación de los escáneres en los aeropuertos de Estados Unidos, algo que habrá que controlar a tiempo antes de que éstos arranquen una epidemia de cáncer en los pasajeros.
* La dosis típica recibida durante un vuelo transatlántico (Europa – América del Norte) debida a rayos cósmicos galácticos es de 0.05 mSv. Puede aumentarse significativamente en el caso de eventos de partículas energéticas (se han contabilizado aumentos de hasta un factor de 10 en el caso de eventos solares muy fuerte, pero estos eventos son muy poco frecuentes y tienen una duración muy corta como para influir en la dosis anual). A lo largo de los años, viajeros frecuentes o tripulaciones de cabina de vuelo pueden llegar a acumular dosis de unos pocos mSv. Al personal de la compañías aéreas (pilotos y azafatas) se les hacen controles rutinarios de la radiación recibida durante los vuelos. Obviamente los rayos cósmicos van perdiendo intensidad a medida que se acercan a la superficie terrestre (se van desintegrando en partículas más débiles), pero a grandes alturas, son peligrosos.
 
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