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Actualmente hay más de 6000 lenguas en el mundo, de las cuales la mitad de ellas están a punto de desaparecer. Además, la distribución de las lenguas por los diferentes continentes resulta muy irregular. Las [[lenguas de Asia|lenguas asiáticas]] representan alrededor del 32 % del total de lenguas, y las [[lenguas de África|lenguas africanas]] otro 32 %, las del [[continente americano]] el 15 % y las del [[Pacífico]] alrededor del 18 %. Por su parte, el continente [[europeo]] solo albarca el 3 % de las lenguas del mundo.
 
La mitad de las lenguas del mundo se concentra en ocho países: [[Papúa Nueva Guinea]] (832), [[Indonesia]] (731), [[Nigeria]] (515), [[India]] (400), [[México]] (295), [[Camerún]] (286), [[Australia]] (268) y [[Brasil]] (234). A pesar del gran número de lenguas existentes y de la necesidad de preservarlas, pocas gozan de buena salud. La globalización puede provocar que algunas comunidades abandonen sus lenguas. Sin embargo, también puede ser una oportunidad para difundir con más facilidad las diferentes lenguas que conviven en el planeta. Según la [[UNESCO]], alrededor del 50 % de las aproximadamente 7000 lenguas existentes en el mundo están en peligro de extinción, el 96% son habladas por solamente el 4 % de la población mundial y más del 90 % del contenido de [[internet]] se reduce a solo 12 lenguas.15
 
Se conoce además un número significativo de [[lengua muerta|lenguas muertas]] que no son habladas por nadie o que no son adquiridas como [[lengua materna]]. Una "lengua viva" es simplemente una que es empleada ampliamente por un grupo específico de personas que viven y que es adquirida como lengua materna (en Europa hasta el siglo XVIII el [[latín]] era ampliamente usado y conocido a pesar de ser una lengua muerta). El número exacto de lenguas vivas, aunque se cifra en alrededor de 7000, es desconocido. Diversos autores dan cifras que varían entre 5000 y 10 000, según la precisión de la definición de "idioma" y, en particular, sobre cómo se diferencia entre dialectos de una misma lengua y lenguas cercanas.
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