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En [[1780]], [[Luigi Galvani]] estaba diseccionando una [[rana]] sujeta con un gancho de metal. Cuando tocó la pata de la rana con su bisturí de hierro, esta se encogió como si el animal aún estuviese vivo. Galvani creía que la energía que había impulsado la contracción muscular observada venía de la misma pata, y la llamó "electricidad animal".
 
Sin embargo, [[Alessandro Volta]], un amigo y colega científico, no estaba de acuerdo, creyendo que este fenómeno estaba causado realmente por la unión o contacto entre dos metales diferentes que estaban unidos por una conexión húmeda. El propio Volta verificó experimentalmente esta hipótesis, y la publicó en [[1791]]. Fue perfeccionada hasta que, en [[1800]], Volta inventó la primera [[batería (electricidad)|batería]] o [[generador electroquímico]] capaz de producir una [[corriente eléctrica]] mantenida en el tiempo, y por ello fue conocida como '''pila voltaica'''. La pila voltaica consiste en pares de discos de [[cobre]] y [[zinc]] apilados uno encima del otro (de ahí el nombre de pila), separados por una capa de tela o de cartón impregnado en [[salmuera]] (ésteeste era el [[electrolito]]). A diferencia de la [[botella de Leyden]], la pila voltaica producía una [[corriente continua]] y estable, y perdía poca carga con el tiempo cuando no se utilizaba, aunque sus primeros modelos no producían una tensión lo suficientemente alta como para producir chispas.<ref>[http://americanhistory.si.edu/powering/past/prehist.htm ''Origin of Electrical Power''], National Museum of American History; Último acceso: 2 de enero de 2007.</ref> Experimentó con diversos metales y encontró que el zinc y la [[plata]] daban los mejores resultados.
 
Volta creía que la corriente se producía como resultado de la unión entre dos materiales diferentes, con sólosolo tocarse uno al otro (esta teoría científica obsoleta fue conocida como la tensión de contacto), y no como resultado de reacciones químicas (sin embargo, véase [[efecto termoeléctrico]]). En consecuencia, consideró que la corrosión que sufrían las planchas de zinc podía ser un defecto relacionado que tal vez podría corregirse de alguna manera con el cambio de materiales. Sin embargo, ningún científico había conseguido evitar esta corrosión. De hecho, se observó que la corrosión era más rápida cuando se producía más corriente. Esto sugirió que la corrosión era realmente parte integrante de la capacidad de la batería para producir una corriente. Esto, en parte, llevó al rechazo de la teoría de la tensión de contacto en favor de la teoría electroquímica. En las ilustraciones de Volta de su pila de corona y de la pila voltaica (primera figura de arriba), aparecen discos de metal extra en la parte superior y en la inferior que ahora se sabe son innecesarios. La figura que aparece en esta sección, de la pila voltaica de zinc-cobre, tiene el diseño moderno, una indicación de que "la tensión de contacto" no es la fuente o causa de la fuerza electromotriz de la pila voltaica.
 
[[Archivo:trough battery.jpg|thumb|180px|La pila de artesa, que era básicamente una pila voltaica, establecida para prevenir la fuga de electrolitos.]]
La celda de gravedad consistía de un frasco de vidrio, con un cátodo de [[cobre]] asentado en la parte inferior y un ánodo de zinc (con forma parecida a una pata de gallo), colgado por debajo del borde. Se esparcían cristales de [[sulfato de cobre (II)]] junto al cátodo, y el frasco se llenaba con agua destilada. Cuando la corriente circulaba se formaba una capa de disolución de [[sulfato de zinc]] en la parte superior junto al ánodo. Esta capa superior se mantenía separada de la capa de sulfato de cobre del fondo por su menor densidad y por la polaridad de la célula.
 
La capa de sulfato de zinc era clara en contraste con el color azul intenso de la capa de sulfato de cobre, lo que permitía a un técnico comprobar la duración de la pila a simple vista. Por otra parte, esta configuración significaba que la batería sólosolo se podía utilizar en un sitio fijo, de lo contrario las disoluciones se mezclarían o se derramarían. Otro inconveniente era que tenía que estar circulando, de modo continuo, una corriente para evitar que las dos disoluciones se mezclaran por [[difusión (física)|difusión]], por lo que esta celda no era adecuada para un uso intermitente.
 
== Baterías recargables y células secas ==
La batería de plomo aún se utiliza hoy en los automóviles y en otras aplicaciones donde el peso no es un factor importante. El principio básico no ha cambiado desde 1859, aunque en la década de 1970 se desarrolló una variante que utiliza un electrolito en forma de gel en lugar de un líquido (comúnmente conocido como la [[batería de gel]]), permitiendo que la batería pueda ser utilizada en diferentes posiciones sin fallos o fugas.
 
Hoy en día las [[celda electroquímica|celdas electroquímicas]] se clasifican como «primarias» si producen una corriente sólosolo hasta que los reactivos químicos se han agotado, y «secundarias», si las reacciones químicas puede ser revertidas mediante la recarga de la célula. La batería de plomo-ácido fue, por tanto, la primera batería o [[celda secundaria]].
 
=== Pila Leclanché (1866) ===
[[Archivo:Leclanche cell.gif|thumb|160px|Ilustración de 1912 de una [[Pila Leclanché]].]]
{{AP|pila Leclanché}}
En 1866, [[Georges Leclanché]] inventó una batería que consistía en un [[ánodo]] de [[zinc]] y un [[cátodo]] de [[dióxido de manganeso]] envueltos en un material poroso, sumergidos en un frasco de disolución de [[cloruro de amonio]]. El cátodo de dióxido de manganeso estaba mezclado con un poco de carbono que mejoraba la [[Conductividad eléctrica|conductividad]] y la absorción de electrolitos.<ref>[http://micro.magnet.fsu.edu/electromag/electricity/batteries/zinccarbon.html Zinc-Carbon Batteries], Molecular Expressions; Último acceso 9 de enero de 2007</ref> Suministraba un voltaje de 1,4 a 1,6 [[voltio]]s.<ref name="The Electromagnetic Telegraph" /> Esta célula consiguió un éxito muy rápido en telegrafía, señalización y timbres eléctricos. Se utilizó para alimentar los primeros teléfonos, por lo general desde una caja de madera colocada junto a la pared, antes de que los teléfonos pudieron obtener la energía de la propia línea. No podía proporcionar una corriente sostenida durante mucho tiempo. En conversaciones largas, la batería se agotaba, haciendo inaudible la conversación.<ref>{{cita web| autor=Battery Facts| título=Leclanché Cell| url=http://www.batteryfacts.plus.com/BatteryHistory/Leclanche.html| fechaacceso=9 de enero de 2007 }}</ref> Esto se debía a que ciertas reacciones químicas en la célula aumentaban la resistencia interna y, por tanto, bajaba el voltaje. Estas reacciones se invertían cuando la batería se quedaba inactivo, por lo que estas pilas sólosolo eran adecuadas para un uso intermitente.<ref name="The Electromagnetic Telegraph" />
 
=== Pila de zinc-carbono: la primera celda seca (1867) ===
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