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[[Archivo:Columnas Plus Ultra.png|thumb|right|150px|right|Columnas y lema «Plus Ultra» en el [[Ayuntamiento de Sevilla]].]]
[[Archivo:PillarsHerculesPeutingeriana.jpg|thumb|200px|Detalle de las columnas en un mapa antiguo, la ''[[Tabula Peutingeriana]]''.]]
Las '''Columnas de Hércules''' fueron un elemento legendario de origen mitológico, situado en el [[estrecho de Gibraltar]]. Era el límite del mundo conocido por los griegos hasta que, según el historiador griego [[Heródoto]], [[ColeodeColeo de Samos]] lo atravesó<ref>{{cita publicación|apellido=Plácido Suárez|nombre=Domingo|título=Estrabón III: El territorio hispano, la geografía griega y el imperialismo romano|publicación=Habis|año=1987-1988|número=18-19|páginas=243-256|url=http://institucional.us.es/revistas/habis/18-19/20%20placido%20suarez.pdf|fechaacceso=20 de septiembre de 2014}}</ref> en torno al siglo VII antes de Cristo.
 
El fin del ecúmene (Imperio romano) hacia el oeste estaba marcado por el [[Promontorio Sacro]]<ref>{{cita libro|apellidos=Francisco Villar y Francisco Beltrán Lloris|título=Pueblos, lengua y escrituras en la Hispania Prerromana|año=1999|editorial=Ediciones Universidad, Salamanca}}</ref> donde se apreciaba la puesta de Sol en el Océano.<ref>{{cita libro|apellidos=García Quintela|nombre=Marco|título=Mitología y mitos de la Hispania prerromana III|editorial=Akal|editor=1999|páginas=169 y siguientes}}</ref> Dicho promontorio se situaba probablemente en [[Galicia]]. Sin embargo, las Columnas de Hércules sí que fueron un límite entre el exterior y el interior de la cuenca del Mediterráneo y, hasta 1492, se desconocía la existencia de un continente más al oeste de este mar, por lo que se ha relacionado a las Columnas con la frase latina ''Non Terrae Plus Ultra'' (no hay tierrstierra más allá) y con el ''Plus Ultra'' (más allá) en el siglo XVI, en referencia a los dominios hispánicos más allá de este punto.
 
El nombre más antiguo que con seguridad alude a las mismas parte de los griegos, quienes las denominaron Στῆλαι Ἡρακλήϊαι o Ἡρακλέων στηλέων «Estelas de Heracles» y que los romanos después llamaron ''Columnas Herculis'', o sea, Columnas de Hércules.