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[[Archivo:William Bouguereau - Dante and Virgile - Google Art Project 2.jpg|thumb|left|''[[Dante y Virgilio en el infierno (Bouguereau)|Dante y Virgilio en el infierno]]'' (1850).]]
 
En el año 1841, la familia volvió a reunirse para trasladarse a [[Burdeos]], donde el incipiente pintor tuvo que hacerse cargo de la contabilidad del nuevo negocio familiar, un comercio de aceite de oliva, y llevar la contabilidad de un taller vecino. A condición de que no descuidara sus obligaciones y no se convirtiera en 'artista', su padre finalmente lo dejó inscribirse en la escuela municipal de arte, donde fue admitido en las clases avanzadas de Jean-Paul Alaux, dos horas diarias. Sus grandes aptitudes le permitieron entrar en la prestigiosa [[École des Beaux-Arts]] de París, a pesar de la inicial oposición paterna y gracias al apoyo de su tío, cuya ayuda le permitió pasar tres meses en [[Mortagne]] pintando retratos de personalidades de [[Saintonge]], y ahorrar 900 [[franco francés|francos]]. Gracias a una carta de recomendación de Alaux, obtuvo empleo en el estudio de pintura de [[François Picot]] en París, donde, según su propio testimonio, trabajó como un esclavo sin apenas tiempo para dormir. Finalmente, en el mes de abril de 1846, William fue aceptado en la École des Beaux-Arts. En 1850 ganó el [[Premio de Roma|Grand Prix de Rome]] y con ello una beca para estudiar en Roma.
 
Los ganadores del Grand Prix de Rome eran enviados a la Villa Médici. Durante tres años y cuatro meses viajó por Italia pintando copias de obras maestras. De vuelta en París, consiguió una segunda medalla en el [[Salón de París|Salón]] de 1854. Su popularidad y prestigio académicos crecieron rápidamente. En 1857 el emperador Napoleón III le encargó un retrato de sí mismo y de la emperatriz, así como la pintura histórica ''[[Napoléon III visitando las inundaciones de Tarascon]]''.
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