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La presencia del oscurecimiento interestelar dio a [[William Herschel]] y a [[Jacobus Kapteyn]] la falsa impresión de que nuestro Sistema Solar se encontraba cerca del centro de la galaxia. Sin embargo dicho oscurecimiento lo producen las nubes de gas y polvo que se interponen en el recorrido de la luz de las estrellas y nuestro sistema planetario. Es lo que se denomina [[Extinción (astronomía)|extinción estelar]]. Este decaimiento de la intensidad lumínica de las estrellas al ser atravesado por la luz es causado por la [[Absorción interestelar|absorción]] de [[fotón|fotones]] a ciertas [[longitud de onda|longitudes de onda]].
 
PorXDXDXD JAJAPor ejemplo, la longitud de onda típica de absorción del hidrógeno atómico se encuentra a unos 121,5 nanómetros, la transición [[serie de Lyman|Lyman-alfa]]. Por tanto, es casi imposible ver la luz emitida en esta longitud de onda por una estrella, porque gran parte es absorbida durante el viaje a la [[Tierra]]. Asimismo, la absorción causada por las nubes de polvo se da, sobre todo, a longitudes de onda cortas, es decir que el azul se absorbe mejor que el rojo. Esto produce un efecto de [[enrojecimiento]] (reddening en inglés) de la luz, más intenso cuanto más lejana sea la posición de la fuente. Este es uno de los motivos por los cuales los telescopios de [[infrarrojo]]s permiten ver mejor a través de dichas nubes.
 
Otro efecto interesante es la [[Polarización electromagnética|polarización]] lineal de la luz que es debida a que los granos de polvo no son esféricos sino ligeramente alargados por lo que los campos magnéticos tienden a alinearlos a lo largo de sus líneas de campo. La manifestación de dicho efecto puso en evidencia la existencia de campos magnéticos coherentes en el medio interestelar.
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