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Los oligosacáridos son moléculas constituidas por la unión de 2 a 10 monosacáridos cíclicos, de 3 en adelante pueden ser lineales o ramificados mediante enlaces de tipo glucosídicos, un enlace covalente que se establece entre grupos alcohol de dos monosacáridos, con desprendimiento de una molécula de agua.

El grupo más importante de los oligosacáridos es el de los disacáridos, o azúcares dobles, que son la unión de dos monosacáridos, mediante pérdida de una molécula de agua formando así un enlace tipo éter:

  • La rafinosa (glucosa + fructosa + galactosa), Se encuentra, principalmente, en las leguminosas: soya, frijoles, garbanzos, cacahuates, chícharos, alubias, etc.
  • La sacarosa o azúcar de mesa (glucosa + fructosa) que aparece en los productos azucarados, como la remolacha y la caña.
  • La maltosa (glucosa + glucosa) obtenida del azúcar de malta, está formada por dos moléculas de glucosa.

Los oligosacáridos compuestos por más de dos monosacáridos (trisacáridos, tetrasacáridos, etc.) suelen estar unidos a las proteínas (glucoproteínas) y lípidos (glicolípidos) y se hallan asociados a la cara externa de la membrana plasmática formando parte del glicocálix, con la función de reconocimiento, señalización y adhesión celulares.

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