Pólipo

forma animal invertebrada del filo de los cnidarios
Anatomía de un pólipo de coral.

En zoología, un pólipo ' (gr., "muchos pies") es una de las formas morfológicas (en forma de saco) que pueden adoptar los miembros del filo de los cnidarios; la otra es la medusa, en forma de campana.

Los pólipos tienen en el extremo basal una ventosa o disco pedal, con la que se fijan al sustrato, roca u objeto marino, como conchas de moluscos, mientras que en el extremo opuesto, o apical, poseen un solo orificio, que hace de boca y de ano, rodeado generalmente de tentáculos, aunque algunos pólipos carecen de ellos. En la mayoría de los casos, los tentáculos poseen células urticantes, denominadas nematocistos, para atrapar a sus presas o defenderse.

En el interior del pólipo, se halla la cavidad gastrovascular, que está rodeada por la gastrodermis. Sus funciones son la digestión de las presas y la producción de células reproductoras. La capa externa de tejido del pólipo se denomina ectodermis, y su función es protectora. Entre la ectodermis y la gastrodermis se encuentra la mesoglea que, dependiendo de las especies, contiene otros tipos de células más o menos desarrolladas. La cavidad gastrovascular está dividida por septos, cuyo número está relacionado con el número de tentáculos, ya sean ocho, si pertenece a la subclase Octocorallia, o seis, o múltiplos de seis, si pertenece a la subclase Hexacorallia.

La fase polípoide de los cnidarios es en la que la larva plánula se adhiere y adopta forma de copa. El pólipo se queda fijo hasta que las condiciones climáticas y el alimento son suficientes. Entonces, dependiendo de la clase a la que pertenezca, suelta las éfiras y estas se convierten en medusa, o desarrolla el antozoo del que se trate.

En el caso de los corales duros, del orden Scleractinia, una vez desarrollado el pólipo, comienzan a secretar una placa de aragonito, llamada placa basal, desde su disco pedal, construyendo a partir de aquí el exoesqueleto individual o coralito. Posteriormente, en el caso de las especies coloniales, el pólipo se reproduce por gemación, y, la unión de los coralitos conforma el corallum, o esqueleto de la colonia coralina. El conjunto de los corallum va formando el arrecife de coral.

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