Río Orange

río principal de África meridional

El río Orange (en afrikáans, Oranjerivier; en inglés, Orange River) es el segundo río más importante del sur de África después del río Zambeze y el más importante de la república de Sudáfrica. Fluye en dirección oeste desde su nacimiento en los montes Drakensberg, Lesoto, hasta su desembocadura en el océano Atlántico junto a la ciudad de Alexander Bay, a mitad de camino entre Walvis Bay y Ciudad del Cabo. Tiene un recorrido de 2200 km y en su tramo final forma la frontera entre Sudáfrica y Namibia.[1]

Río Orange
Sitio Ramsar
OrangeRiverUpington.jpg
Atardecer en el Orange cerca de Upington (Provincia Septentrional del Cabo)
Ubicación geográfica
Cuenca Río Orange
Nacimiento Montes Drakensberg (RSA)
Desembocadura Océano Atlántico
Coordenadas 28°53′48″S 29°01′05″E / -28.896611111111, 29.017944444444
Ubicación administrativa
País LesotoBandera de Lesoto Lesoto
NamibiaBandera de Namibia Namibia
Bandera de Sudáfrica Sudáfrica
Cuerpo de agua
Longitud 2.090 km
Superficie de cuenca 973.000 km²
Caudal medio n/d /s
Altitud Nacimiento: n/d m
Desembocadura: n/d m
Mapa de localización
Cuenca del río Orange.
El Orange y sus principales afluentes.
Imagen de satélite del río Orange.

Su principal afluente es el río Vaal, el cual también nace en la cordillera Drakensberg, al este de Johannesburgo y forma la frontera entre el Transvaal y el Estado Libre, antes de unirse con el Orange al suroeste de Kimberley. Tras unirse con el Vaal, el Orange recorre los terrenos áridos y salvajes del sur de la región de Kalahari y Namaqualand.

Durante los últimos 800 km de su curso recibe muchos arroyos intermitentes y varios wadis. El volumen del caudal se reduce considerablemente debido a la evaporación. En la estación de lluvias, el Orange se convierte en un impetuoso torrente.

El río fue descubierto por europeos en 1760 y fue bautizado con el nombre de la Casa de Orange de los Países Bajos alrededor de 1777-79.

HistoriaEditar

Nombre del ríoEditar

Algunos de los primeros habitantes precoloniales llamaron al río ǂNūǃarib, refiriéndose a su color negro, o a veces simplemente Kai !Arib ("Gran río"), del cual se deriva la versión afrikáans Gariep,[2]​ y la traducción "Groote Rivier". El primer nombre holandés para el río era solo esa traducción, Groote Rivier, que significa "Gran Río". El río fue nombrado río Orange por el coronel Robert Gordon, comandante de la guarnición de la Compañía Unida de las Indias Orientales (VOC) en Ciudad del Cabo, en un viaje al interior en 1779. Gordon nombró el río en honor a Guillermo V de Orange-Nassau. Una creencia popular pero incorrecta es que el río recibió su nombre por el color supuestamente anaranjado de su agua, a diferencia del color de su afluente, el río Vaal, derivado del nombre ǀHaiǃarib "río pálido" ( vaal significa en afrikáans pálido o gris). Desde el final del apartheid, el nombre "Gariep" ha tenido mayor favor en la correspondencia oficial en Sudáfrica, aunque el nombre "Orange" tiene mayor reconocimiento internacional. En Lesoto, donde nace el río, se lo conoce como río Senqu, derivado del nombre original Khoemana.

Cambio del nombre del ríoEditar

El Comité de Nombres Geográficos del Cabo Oriental ha anunciado su intención de considerar un cambio de nombre del nombre colonial, para esa parte del río que forma la frontera entre el Cabo Oriental y el Estado Libre, con sugerencias como IGqili o Senqu.[3][4]​ El anuncio colocado en el periódico Aliwal Weekblad afirma que "se percibe que el nombre actual tiene una fuerte asociación con la historia de la subyugación colonial y, por lo tanto, no tiene cabida en la situación democrática actual".

CursoEditar

El Orange nace en las montañas Drakensberg, a lo largo de la frontera entre Sudáfrica y Lesoto, a unos 193 km (119,9 mi) al oeste del Océano Índico y a una altitud de más de 3.000 m. El extremo del río Orange dentro de Lesoto se conoce como el Senqu. Algunas partes del río Senqu se congelan en invierno debido a su gran altitud. Esto provoca sequías río abajo, que afectan sobre todo a la producción caprina y ganadera.

A continuación, el río Orange fluye hacia el oeste a través de Sudáfrica, formando el límite suroccidental de la provincia del Estado Libre. En este tramo, el río desemboca primero en la presa de Gariep (la mayor del país), y más tarde en la presa de Vanderkloof. Desde la frontera con Lesoto hasta más abajo de la presa de Vanderkloof, el lecho del río es profundamente incisivo. Más abajo, el terreno es más llano y el río se utiliza mucho para el riego.

En el punto occidental del Estado Libre, al suroeste de Kimberley, el Orange se une a su principal afluente, el río Vaal, que a su vez forma gran parte de la frontera norte de la provincia. A partir de aquí, el río fluye hacia el oeste a través de la árida naturaleza de la región meridional del Kalahari y de Namaqualand en la Provincia del Cabo Septentrional para encontrarse con Namibia a 20° de longitud E. Desde aquí, fluye hacia el oeste a lo largo de 550 km, formando la frontera internacional entre la provincia y la región de Karas de Namibia. En la frontera, el río pasa por la ciudad de Vioolsdrif, el principal puesto fronterizo entre Sudáfrica y Namibia.

 
Esta imagen muestra sólo los últimos 100 km aproximadamente del río Orange, en el que los depósitos de grava en el lecho del río y a lo largo de las orillas son ricos en diamantes, y varias minas de diamantes operan a lo largo de este tramo

En los últimos 800 km (497,1 mi) de su curso, el Orange recibe muchos arroyos intermitentes, y varios grandes wadi desembocan en él. En este tramo, el Desierto del Namib termina en la orilla norte del río, por lo que, en circunstancias normales, el volumen de agua añadido por estos afluentes es insignificante. Aquí, el lecho del río vuelve a estar profundamente inciso. Las cataratas Augrabies se encuentran en este tramo del Orange, donde el río desciende 122 m (400 ft) en un recorrido de 26 km (16,2 mi).

El Orange desemboca en el Océano Atlántico entre las pequeñas ciudades de Oranjemund (que significa "boca del Orange ") en Namibia y Alexander Bay en SudÁfrica, equidistante entre Walvis Bay y Ciudad del Cabo. A unos 33 km de su boca, se encuentra obstruido por rápidos y bancos de arena y no es navegable en la mayoría de sus tramos.

EconomíaEditar

 
El puente General Hertzog sobre el río Orange en Aliwal Nort en la frontera suroeste con eel Estado Libre: a la izquierda se observan los restos del puente Frere.

Como punto de recolección de la mayor parte del agua de Sudáfrica, el río Orange juega un papel importante en el apoyo a la agricultura, la industria y la minería. Para ayudar en esto, se han creado dos grandes esquemas de agua, el Proyecto del Río Orange y el Proyecto de Agua de las Tierras Altas de Lesoto. Históricamente, el río desempeñó un papel importante en la fiebre del diamante de Sudáfrica, y los primeros diamantes del país se descubrieron en depósitos aluviales en Orange. Hoy, varias minas comerciales de diamantes operan a lo largo del tramo final del río Orange y alrededor de su desembocadura. Además, debido a la falta de animales peligrosos y los altos niveles de agua durante el verano, el río se utiliza para el canotaje recreativo y balsismo. El balsismo en el río Orange se ha vuelto muy popular entre muchas empresas que utilizan sus campamentos a lo largo del río desde donde operan. Los viajes más populares son los viajes fluviales de cuatro y seis días que se realizan a lo largo del desfiladero más abajo de las cataratas Augrabies o a lo largo del área de Richtersveld.

Proyecto Río OrangeEditar

El Proyecto Orange River (ORP) fue uno de los proyectos más grandes e imaginativos de su tipo en Sudáfrica. Fue construido por el gobierno de Hendrik Verwoerd en el apogeo de la era del apartheid. El ORP se construyó para utilizar el agua no utilizada del río Orange, que, sin el río Vaal, representa alrededor del 14,1 % de la escorrentía total en Sudáfrica, y en el proceso, para satisfacer la creciente demanda de agua. Los principales objetivos del proyecto fueron:

  • para estabilizar el caudal del río,
  • la generación y transmisión de energía hidroeléctrica,
  • para proporcionar un suministro de agua confiable para los usuarios en la cuenca del río Orange, y
  • para dar una nueva vida a las áreas con escasez de agua en el Cabo Oriental, como los valles de Great Fish y Sundays River.

La presa Gariep cerca de Colesberg, anteriormente denominada presa Hendrik Verwoerd cuando se construyó, es la principal estructura de almacenamiento dentro del río Orange. Desde aquí, el agua se suministra en dos direcciones, hacia el oeste a lo largo del río Orange (a través de generadores de energía hidroeléctrica) hasta la presa Vanderkloof, que anteriormente se llamaba presa PK le Roux, y hacia el sur a través del túnel Orange-Fish hasta el Cabo Oriental.

 
La presa Gariep en el río Orange es la presa más grande de Sudáfrica y fue una parte clave del proyecto del río Orange.

HidroelectricidadEditar

Eskom opera centrales hidroeléctricas tanto en la presa Gariep como en la presa Vanderkloof. La central hidroeléctrica de Vanderkloof Dam fue la primera central de generación de energía en Sudáfrica situada completamente bajo tierra. Las ciudades de Oviston y Oranjekrag se establecieron para facilitar la construcción y operación de la nueva infraestructura.

IrrigaciónEditar

La irrigación en la vasta área aguas abajo de la represa Vanderkloof, que ha convertido miles de hectáreas de áridos veld en tierras agrícolas altamente productivas, fue posible gracias a la construcción de las represas Gariepand Vanderkloof. Los esquemas de riego antiguos y establecidos, como los de Buchuberg, Upington, Kakamas y Vioolsdrif, también se han beneficiado porque ahora es posible regular el flujo. En el lado namibio del río, Aussenkehr produce uvas con la ayuda del agua del Orange.

En los últimos años, las áreas productoras de vino a lo largo del río Orange han crecido en importancia. El riego en el Cabo Oriental también ha recibido un tremendo impulso, no solo por la disponibilidad de agua adicional, sino también por la mejora en la calidad del agua. Sin esta mejora, los cultivadores de cítricos a lo largo del río Lower Sundays seguramente habrían seguido sufriendo pérdidas de productividad.

Proyecto de agua de en las Tierras Altas de LesotoEditar

El Proyecto de Agua de las Tierras Altas de Lesoto fue concebido para complementar el suministro de agua en el Sistema del Río Vaal. El agua se entrega a Sudáfrica por medio del túnel de entrega que pasa por debajo de la frontera entre Lesoto y Sudáfrica en el río Caledon, y luego por debajo del río Little Caledon al sur de Clarens en el Estado Libre, y desemboca en el río Ash unos 30 km más allá. Al norte el esquema se hizo viable cuando la demanda de agua en Gauteng alcanzó niveles que ya no podían ser respaldados económicamente por esquemas alternativos como el esquema de almacenamiento por bombeo del río Tugela - río Vaal, que utilizó la represa Sterkfontein, ubicada cerca de Harrismith en el Estado Libre.

Diamantes aluvionalesEditar

En 1867, el primer diamante descubierto en Sudáfrica, el diamante Eureka, se encontró cerca de Hopetown en el río Orange. Dos años más tarde, se encontró un diamante mucho más grande conocido como la Estrella de Sudáfrica en la misma área, lo que provocó una fiebre de diamantes. Esto pronto fue eclipsado por la fiebre del diamante para extraer diamantes directamente de la kimberlita en Kimberley en 1871, aunque se siguieron encontrando diamantes aluvionales en Orange. Hoy, varias minas comerciales de diamantes operan en el último tramo del río, así como en las playas alrededor de su desembocadura. Las minas de diamantes también operan en el tramo medio del río.

ReferenciasEditar

  1. Swanevelder, C.J. (1981). "Utilising South Africa's largest river: The physiographic background to the Orange River scheme". GeoJournal. 2 (S2).
  2. la zona aledaña alguna vez fue denominada "Transgariep" ("la tierra del Gariep") pero hace tiempo que dicho nombre es obsoleto. Ver Karel Schoeman, Early White Travellers in the Transgariep, 1819-1840, Protea Boekhuis, 2012 (ISBN 9781869190163)
  3. «New name looms for NC River». Diamond Fields Advertiser. 13 de junio de 2013. p. 11. 
  4. Statement by Afriforum on proposed name change of Orange River

Véase tambiénEditar

Enlaces externosEditar