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La idea de su creación nace debido al [[descubrimiento de América]], un hecho que abría en la Iglesia española un vasto territorio que se tenía que organizar en materia espiritual, además de llevar a cabo la tarea de evangelización. Para esta tarea, se pensó en la creación de un título eclesiástico de tipo patriarcal que sirviera de título primado para el nuevo continente.
 
El [[26 de julio]] de [[1513]], [[Fernando II de Aragón|Fernando el Católico]], regente de [[Castilla]] en nombre de su hija [[Juana I de Castilla|Juana]], solicita al recién elegido [[León X]], por medio de su embajador en [[Roma]] [[Jerónimo Vich y Valterra]], el nombramiento de su Capelláncapellán Mayormayor, [[Juan Rodríguez de Fonseca]] (obispo de [[Diócesis de Palencia|Palencia]]) como Patriarca de las Indias, además de la creación de este título. Fonseca, hasta entonces, se había ocupado desde España del gobierno eclesiástico de las tierras recién descubiertas. Adicionalmente, también solicitaba la creación de un nuevo obispado en [[Santa María la Antigua del Darién|Nuestra Señora de la Antigua]], que debería regir su predicador.
 
El papa accedió a la erección de la nueva diócesis, que quedó bajo el gobierno del franciscano [[Juan de Quevedo]], pero era reacio a crear el patriarcado, probablemente recordando los problemas que trajo a la Iglesia la institución del [[Patriarcado de Constantinopla]], que desembocó en el [[Cisma de Oriente]] del siglo XI. Más adelante, el 11 de mayo de 1524, [[Clemente VII (papa)|Clemente VII]] creó el título a instancia del emperador [[Carlos I de España|Carlos V]] ([[rey de España]]). El pontífice impuso la pena de excomunión al patriarca que se trasladara a las [[Indias Occidentales]] sin el consentimiento de la [[Santa Sede]]; y lo privó de jurisdicción, renta, súbditos y clero, para evitar cualquier tipo de deriva de ambición parecida al mundo oriental. Por lo tanto, desde su nacimiento, el título era ''ad honorem'' y quedaba vacío de cualquier tipo de poder. Recayó sobre el [[arzobispo de Granada]] y [[canciller mayor de Castilla]], [[Antonio de Rojas Manrique]].
A petición de [[Felipe II de España|Felipe II]], el [[1569]] se publica una bula que crea el cargo de procapellán de la Capilla Real, cargo que servía de sustitución del Capilla Mayor que era ejercido tradicionalmente por el [[Archidiócesis de Santiago de Compostela|arzobispo de Santiago de Compostela]]. Además, se le pidió también al papa el otorgamiento del título honorífico del patriarcado de las Indias Occidentales, algo que no sería verificado finalmente hasta [[1610]], en que se le atribuye la jurisdicción de la familia real, sus servidores, los miembros de la Capilla Real, tanto fuera de los palacios reales, como en los reales sitios o los patronatos de la corona.
 
A partir de [[1644]], el patriarca también ostentaba la jurisdicción castrense, que quedó vacante entre 1716 y [[1736]]. De hecho, [[Clemente XII]] , el [[4 de febrero]] de [[1716|1736]] renovó el Vicariato Castrense para los tiempos de guerra y otorgó facultados en épocas de paz sobre los militares y sus familias. Sin embargo, este acuerdo se abolió dos veces (1750-1762 y 1769-1772) hasta su abolición definitiva el 1933. Otros autores han confundido el cargo de Curacura Mayormayor de los reyes de España, con el mismo título del Ejército, que con el paso del tiempo se fueron uniendo ambas dignidades.
 
El último patriarca de las Indias Occidentales fue [[Leopoldo Eijo y Garay]], [[Archidiócesis de Madrid|obispo de Madrid-Alcalá]], entre [[1946]] y [[1963]]. Desde su muerte, el cargo no ha sido ocupado de nuevo y desde entonces se encuentra vacante, pero nunca ha sido abolido formalmente.
== Patriarcas de las Indias Occidentales ==
 
Los datos sobre sus primeros titulares son totalmente confusos, de ahí que la lista que se presenta contenga datos incompletos, principalmente de los obispos que llevaron el título durante los siglos [[Siglo XVI|XVI]] y [[Siglo XVII|XVII]].
* [[Antonio de Rojas Manrique]] ([[1524]]-[[1525]])
* [[Esteban Gabriel Merino]] (2 de septiembre de [[1530]]-28 de julio de [[1535]])